Les assassins du Kremlin

empressées de les arrêter L’ennemi de Poutine, Boris Berezovsky, savait que le Kremlin tentait de le tuer à Londres, mais à la frustration des autorités britanniques, il a refusé de mentir bas – ou d’arrêter le trafic d’adolescentes du sexe dans le pays sur son avion privé. Un nouveau livre du Global Investigations Editor de BuzzFeed News relie 14 assassinats russes soupçonnés sur le sol britannique – exposés pour la première fois par BuzzFeed News en 2017 – à une campagne beaucoup plus large de meurtres sanctionnés par le Kremlin dans le monde entier. Cet extrait exclusif de From Russia with Blood: The Kremlin’s Ruthless Assassination Program et Vladimir Putin’s Secret War on the West révèle la course désespérée d’Ecosse Yard pour protéger l’oligarque désordonné Boris Berezovsky d’une série de complots de meurtre audacieux au cœur de Londres. La pluie se répandait comme une nouvelle ecchymose dans le ciel de Londres alors que la voiture banalisée roulait vers Whitehall en direction de Big Ben. L’officier de protection de Scotland Yard a scanné la route avec un œil bien entraîné, signalant les dangers potentiels lorsque la voiture a franchi les portes en fer à pointes de Downing Street et a basculé à droite sur la place du Parlement. Il avait passé des années à garder d’innombrables ministres du gouvernement et des dignitaires étrangers en visite, et il n’y avait pas un pouce de ce dédale de pouvoir qu’il ne connaissait pas comme le dos de sa main. Rien ne semblait aller mal alors que la voiture s’arrêtait devant un bâtiment moderne en verre multicolore. Les chauffeurs de taxi noir de Londres faisaient des affaires rugissantes sous la pluie, et les trottoirs étaient gris et vides, à l’exception d’une poignée de piétons sous des parapluies dégoulinants. Mais la ville était en crise. Quelques jours auparavant, le transfuge du FSB, Alexander Litvinenko, était mort sous les projecteurs des médias mondiaux après avoir été empoisonné au polonium radioactif. Mais d’abord, il a réussi à résoudre son propre meurtre en accusant publiquement le Kremlin d’avoir orchestré son meurtre dans une déclaration publiée sur son lit de mort. L’officier de protection avait été convoqué alors que le gouvernement se précipitait pour répondre à cette attaque nucléaire effrontée au cœur de Londres. Les portes du Home Office s’ouvrirent et l’officier entra à grands pas dans le centre de commandement de la sécurité de l’État britannique. On lui a montré à l’étage une grande salle de conférence où une foule de fonctionnaires au visage grave attendaient. Une sorte de lourdeur fade dans l’air lui apprit qu’ils étaient enfermés ensemble depuis un certain temps. Il y avait six personnes sur la liste des succès du Kremlin », a déclaré la femme en tête de table dès qu’il s’est assis, et ils ont déjà tué Litvinenko.» Des responsables du MI5, du MI6 et du GCHQ étaient assis autour de la table, a noté l’officier, aux côtés des chefs de la sécurité du Home Office. Il s’agit d’une politique directe de l’État russe: ils tuent des dissidents », a poursuivi le président. Nous en avons ici, et ils viennent les chercher. » Elle s’adressa directement à lui. Rendez-les sûrs », a-t-elle ordonné. Boris Berezovsky arrive à la Haute Cour le 2 novembre 2011 à Londres. Peter Macdiarmid / Getty Images Akhmed Zakayev quitte le Bow Street Magistrates Court lors de son audience d’extradition à Londres le 14 février 2003. Peter Macdiarmid / Getty Images L’oligarque en exil Boris Berezovsky et le chef rebelle tchétchène Akhmed Zakayev ont été jugés comme étant “gravement menacés d’assassinat”, ont expliqué les responsables autour de la table, ce qui signifie qu’une attaque était considérée comme très probable “, alors qu’un journaliste russe vivant en Grande-Bretagne et pendant la guerre froide le transfuge Oleg Gordievsky avait également été identifié comme cible du Kremlin. Un autre coup politique sur le sol britannique serait une catastrophe inimaginable pour le gouvernement alors qu’il s’efforçait de sauver les relations avec Moscou et de restaurer la confiance du public dans le sillage de l’imbroglio de Litvinenko. Le ministère de l’Intérieur voulait donc que le Commandement de la protection spécialisée d’Ecosse Yard travaille aux côtés des services de sécurité pour assurer une défense en profondeur »pour chacun des exilés figurant sur la liste des grands succès du Kremlin. La protection spécialisée était généralement chargée de garder le Premier ministre et les membres du cabinet, de sorte que ses officiers avaient le même niveau de sécurité que le commandement antiterroriste d’Ecosse Yard. Cela signifiait qu’ils pouvaient être informés des renseignements que les espions britanniques avaient recueillis sur les menaces contre les Russes sous leur surveillance. Au cours de la semaine qui a suivi, ils ont entendu parler de l’usine de poison du FSB à l’extérieur de Moscou, où des armées de scientifiques d’État développaient une gamme toujours croissante d’armes chimiques et biologiques à utiliser contre des cibles individuelles. Il y avait des poisons conçus pour rendre la mort naturelle en déclenchant des cancers à action rapide, des crises cardiaques et d’autres maladies mortelles. Des laboratoires ont été créés pour étudier la structure biomoléculaire des médicaments sur ordonnance et déterminer ce qui pourrait être ajouté pour transformer un remède courant en cocktail mortel. Et l’État avait développé tout un arsenal de drogues psychotropes pour déstabiliser ses ennemis – de puissantes substances psychotropes conçues pour plonger les cibles dans une angoisse mentale suffisante pour se suicider ou pour rendre crédibles les suicides par étapes. Mulholland Books Le fait que la Russie ait investi des ressources inimaginables pour fournir à ses escouades les outils d’un meurtre indétectable rendait la bravoure du meurtre de Litvinenko encore plus perplexe. Le polonium avait le potentiel d’être le poison parfait sans trace: ses rayons alpha le rendaient difficile à détecter, et avec une dose plus faible, Litvinenko serait probablement mort tranquillement d’un cancer quelques mois plus tard. Peut-être, pensaient les responsables de la sécurité, que ses deux assassins l’avaient surdosé accidentellement dans leur désespoir de faire le travail. Ou peut-être que sa mort a été délibérément dramatique, conçue pour envoyer un signal à la diaspora dissidente russe en Grande-Bretagne. Quoi qu’il en soit, il y a une chose que l’agent de protection a appris avec certitude: même s’il semblait que la mort d’un exilé russe était le résultat de causes naturelles, d’un accident ou d’un suicide, cette conclusion pourrait ne pas valoir le papier d’autopsie qu’elle a été écrite sur. Pour ajouter à la complexité, le FSB était inextricablement lié aux groupes mafieux russes, qui à leur tour avaient des liens profonds avec de puissants gangs du crime organisé en Grande-Bretagne, donc Scotland Yard devait être prêt à tout, d’une attaque chimique, biologique ou nucléaire sophistiquée à un hit brut sous-traité à un gangster de Londres pour de l’argent. La plus grande menace, de loin, était pour Berezovsky. L’oligarque s’était fait l’ennemi public numéro un de la Russie grâce à ses attaques incessantes contre le Kremlin et ses efforts pour fomenter l’insurrection dans l’arrière-cour de Poutine, et il s’était effectivement nommé chef de mission de toute la communauté dissidente du Royaume-Uni. Il avait déjà survécu à plusieurs tentatives d’assassinat, et les observateurs russes obtenaient un flux constant de renseignements sur de nouveaux complots pour le tuer. Le complexe de la sécurité d’État et du crime organisé de la Russie était devenu une hydre à plusieurs têtes sous les auspices de Poutine, et des factions concurrentes au sein du FSB, de la mafia et de l’agence de renseignement militaire du pays se disputaient toutes la chance de harponner la baleine blanche du président. Protéger Berezovsky était désormais la priorité absolue de l’agent de protection. Il était temps de visiter Down Street. Graeme Robertson / Getty Images Berezovsky porte un masque du président russe Vladimir Poutine, alors qu’il quitte Bow Street Magistrates Court le 2 avril 2003, à Londres. Berezovsky était d’humeur typiquement exubérante. Le meurtre de Litvinenko a été un coup écœurant, mais ce fut aussi une justification retentissante. L’assassinat avait, comme l’a dit le transfuge dans sa déclaration mourante, montré à quel point Poutine était vraiment brutal, et finalement le monde écoutait. Son bureau de Down Street était en effervescence alors que l’oligarque et ses acolytes comprenaient ce qui s’était passé et conspiraient pour ramener à la maison le message du meurtre de leur ami. Pour sa part, Berezovsky n’avait aucun doute sur qui avait administré le polonium – mais il était sceptique quant à la cible de Litvinenko. Berezovsky lui-même n’avait-il pas été prévenu, des années auparavant, d’un complot radioactif visant à le tuer sur le sol britannique? N’était-il pas le véritable ennemi de Poutine? L’oligarque était occupé à dire à tout le monde que les assassins avaient vraiment été envoyés pour l’éliminer mais devaient avoir échoué et saisir la chance d’empoisonner Litvinenko à la place. Ainsi, lorsque l’agent de protection est apparu dans son bureau avec la nouvelle qu’il figurait en tête de la liste des grands succès du Kremlin au Royaume-Uni, il a été ravi. Enfin, l’État approuvait ce qu’il avait toujours dit: Vladimir Poutine essayait de le tuer. L’officier de protection était un homme grand et élégant aux cheveux argent coupés serrés et aux yeux bleu pâle. Il était un peu plus érudit que beaucoup de ses collègues de Scotland Yard, et il a établi un rapport facile avec Berezovsky. Il serait nécessaire, a-t-il expliqué, de parcourir chaque détail du mode de vie de l’oligarque à la recherche de points faibles qui pourraient être exploités par les assassins du Kremlin. La première étape a consisté à effectuer un audit complet de l’ingestion »- en répertoriant tout ce que Berezovsky a consommé, pour évaluer sa sensibilité à l’empoisonnement. Au cours d’une série d’entretiens, les officiers ont rempli leurs cahiers avec une liste exhaustive de tout ce que l’oligarque a mangé et bu, en apprenant plus qu’ils ne l’auraient cru sur les meilleurs vins et whiskies que l’argent pourrait acheter, ainsi que la documentation de toutes les crèmes et lotions qu’il appliqué à son corps et aux médicaments qu’il prenait. Il n’a pas fallu longtemps pour identifier un problème majeur. Berezovsky était fortement tributaire du Viagra et, pire encore, il prenait une formule d’agrandissement du pénis qu’il avait spécialement expédiée de Moscou. Encore plus alarmant était son appétit pour les adolescentes, qui faisait de lui un canard assis pour les pièges à miel. L’oligarque était constamment contacté par de jeunes travailleurs du sexe inquiétants de l’ex-URSS et il les transportait fréquemment en Grande-Bretagne pour des séances sur son avion privé. J’ai la responsabilité absurde d’essayer de persuader un milliardaire de soixante ans qu’il doit maîtriser tout cela, réfléchit avec lassitude l’officier de protection en examinant les résultats de son audit du mode de vie. Mais il était habitué à ce genre de dilemme éthique des années passées à garder les grands et les bons à Londres. Lorsqu’un ambassadeur prenait de la drogue à l’arrière de la voiture, ou qu’un diplomate ramène une prostituée à son hôtel, il était de son devoir de détourner le regard. Je ne vais pas rester ici pour vous donner une conférence sur la morale ou l’éthique, mais vous êtes très vulnérable ici », a-t-il simplement dit à sa charge. Voilà comment ils vont te tuer. ” Le problème n’était pas seulement les filles. Berezovsky a toujours été approché au-dessus du tableau arrière par de potentiels partenaires commerciaux et alliés politiques qui voulaient son financement pour cette nouvelle entreprise ou ce nouveau parti d’opposition, et il était trop libre et facile de rencontrer quiconque a demandé à le voir. Ensuite, il y a eu le défi de séparer les menaces sanctionnées par le Kremlin de celles découlant des transactions commerciales risquées de l’oligarque. Berezovsky s’était suffisamment mêlé au crime organisé pour acquérir de méchants adversaires privés qui avaient tenté de le faire sortir auparavant, mais le mandat de l’officier se limitait à le protéger des assassins du gouvernement. Le problème était que les ennemis privés de Berezovsky pouvaient facilement embaucher une escouade au FSB au clair de lune pour le poursuivre, et l’État était également capable d’enrôler un autre oligarque ou patron de la mafia pour orchestrer son meurtre en tant que coupure, il était donc presque impossible d’être sûr où une menace donnée a réellement pris naissance. L’officier a estimé qu’il était inutile de confronter Berezovsky au sujet du côté sombre de sa vie. Après tout, il ne répondrait jamais honnêtement de toute façon. Mais il a ordonné à l’oligarque de ne rencontrer personne qui l’avait approché à l’improviste sous aucun prétexte – qu’il soit sexuel, commercial ou politique – sans d’abord transmettre les détails à Scotland Yard pour vérification. Les renseignements fournis par la protection spécialisée des agences d’espionnage britanniques indiquent un kaléidoscope en constante évolution de nouvelles menaces contre Berezovsky. Les officiers ont été inondés des noms et des photographies d’un groupe en évolution rapide d’individus liés aux services de sécurité russes ou au crime organisé qui seraient impliqués dans des plans visant à tuer l’oligarque. Lorsqu’un nouveau complot émergeait, les officiers traquaient Berezovsky et le tiraient du dîner ou de la réunion d’affaires auquel il assistait pour l’avertir qu’il était en danger imminent. L’officier de protection a commencé à sentir qu’il vivait dans un roman de John le Carré, rencontrant Berezovsky furtivement la nuit au coin des rues brumeuses de Belgravia pour lui montrer des photos de ses derniers assassins potentiels sous la lumière de la lampe et l’implorer, s’il vous plaît, pour Dieu pour ne pas accepter de les rencontrer. Les autres figurant sur la liste des grands succès du Kremlin s’étaient assez bien adaptés à leurs nouveaux régimes de sécurité. Le chef rebelle Zakayev a accepté un garde armé à son domicile lorsque le niveau de menace a été jugé élevé, et il n’a jamais rencontré quelqu’un de nouveau sans des mesures minutieuses de contrôle et de contre-surveillance. Gordievsky et le journaliste russe étaient conscients de leur sécurité. Mais Berezovsky était incroyablement indiscipliné. À plusieurs reprises, il a appelé l’officier de protection pour lui annoncer qu’il venait de rencontrer quelqu’un dont il avait été averti qu’il pourrait faire partie d’un complot visant à le tuer. Et il a catégoriquement refusé de cesser de s’opposer au Kremlin. Il a continué à voyager en Biélorussie et en Géorgie pour attiser les troubles aux portes de Poutine – même après avoir appris qu’Ecosse Yard ne pouvait rien faire pour le protéger quand il était à l’étranger. Et chaque fois qu’il donnait une autre interview dans laquelle il prenait une photo de Poutine, de nouvelles informations affluaient des postes d’écoute britanniques à Moscou indiquant que de nouveaux plans étaient en cours d’élaboration pour le faire taire. C’était presque, pensa l’officier de protection, comme si vous pouviez sentir le vent froid souffler de l’est. Mais l’oligarque semblait prospérer. Je suis ce que je suis », disait-il. Je m’appelle Boris Berezovsky et j’ai envie de conflits. » C’était comme s’il avait une étrange énergie destructrice, pensa l’officier, qui lui donna envie de courir en danger. Bien qu’il soit resté relativement calme immédiatement après le massacre de Litvinenko, au printemps, l’oligarque était prêt à lancer son prochain flanc. L’officier de protection s’est réveillé un jour d’avril pour découvrir que son accusation avait accordé un entretien au Guardian renouvelant sa déclaration selon laquelle il complotait le renversement violent du président Poutine. Berezovsky a affirmé qu’il avait noué des relations étroites avec des membres de l’élite dirigeante russe et financé des plans secrets pour monter un coup d’État. Nous devons recourir à la force », a-t-il déclaré au journal. Il n’est pas possible de changer ce régime par des moyens démocratiques. » Le Kremlin a immédiatement riposté, dénonçant l’appel de Berezovsky à la révolution comme une infraction pénale qui devrait annuler son statut de réfugié en Grande-Bretagne. Scotland Yard a déclaré qu’il enquêterait sur ces allégations, mais l’oligarque n’était pas concerné: les tribunaux avaient déjà décidé qu’il ne pouvait pas être renvoyé en Russie pour y être jugé. L’officier de protection a été horrifié. La dernière déclaration de Berezovsky a été suivie d’une nouvelle vague de renseignements indiquant que le FSB préparait un nouveau complot pour le tuer. Et ce n’était pas une menace vide de sens. Peu de temps après la réception des premiers rapports, Specialist Protection a reçu un appel urgent: la nouvelle venait tout juste de dire qu’un assassin était en route pour la Grande-Bretagne. Daniel Limpi / Getty Images Des taxis noirs traversant Londres. Le tueur à gages était une figure redoutable dans les gangs russes – et il n’était pas étranger à l’homme qu’il venait tuer. Movladi Atlangeriev était le parrain de la mafia tchétchène de Moscou, connue sous le nom de Lord ou, plus respectueusement, Lénine dans le monde souterrain. Il a commencé dans les années 70 en tant que jeune voyou tchétchène intelligent avec un goût pour les voitures occidentales rapides et un talent pour le cambriolage et a atteint la richesse dans les années 80 en dirigeant un gang de voleurs ciblant les étudiants riches de la capitale. Au tournant de la décennie, alors que le communisme tombait, il a persuadé les chefs des groupes criminels tchétchènes les plus prospères de la ville de se regrouper et de former un seul super-symbole sous sa direction – et c’est ainsi qu’il est devenu l’un des chefs de gangs les plus puissants de Moscou . Le nouveau groupe s’appelait Lozanskaya, et il a rapidement affirmé sa force dans une série d’escarmouches sanglantes avec la foule locale, laissant les rues jonchées des corps mutilés de chefs de gangs rivaux. Le racket, l’extorsion de fonds, le vol qualifié et les meurtres contractuels constituaient sa marchandise. Mais Atlangeriev était un homme suave avec une belle apparence enfumée et un esprit entreprenant pour assortir sa garde-robe de costumes bien coupés, et il se mélangeait bien avec l’élite commerciale émergente de la Russie. Le gang s’est rapidement étendu sous son commandement, prenant le contrôle de vastes stations-service et salles d’exposition de voitures de la ville. C’est ainsi qu’il a établi une relation lucrative avec Berezovsky. L’homme d’affaires a fait beaucoup d’argent en vendant des Ladas par l’intermédiaire de concessionnaires sous le contrôle du gang, puis il a payé la Lozanskaya pour assurer sa protection, car ses entreprises automobiles se sont développées rapidement au début des années 90. Lorsque Berezovsky a été attaqué avec une voiture piégée lors d’une bataille avec le chef du gang Sergei Sylvester ”Timofeev, certains ont dit que c’était la foule d’Atlangeriev qui avait riposté violemment en son nom. Et quand l’oligarque est tombé en disgrâce avec Poutine et s’est enfui en Grande-Bretagne, le seigneur du crime tchétchène est resté en contact. Maintenant, en juin 2007, Atlangeriev était en route pour Londres, et les observateurs russes savaient qu’il venait avec l’ordre de tuer Berezovsky. Les renseignements indiquant qu’il était impliqué dans un complot du FSB pour éliminer l’oligarque avaient été communiqués six semaines plus tôt et l’officier de protection avait été envoyé pour ordonner à Berezovsky de ne le rencontrer en aucune circonstance. Les mouvements et les communications d’Atlangeriev ont été surveillés et, lorsqu’il a acheté des vols pour Londres via Vienne, l’agent de protection a reçu un appel urgent du MI5. Il arrive à Heathrow », a déclaré la voix à l’autre bout du téléphone. Retirez la cible. ” L’officier s’est précipité vers Down Street pour dire à Berezovsky que son assassin était en route et qu’il devait quitter le pays immédiatement. Comme toujours, l’oligarque se redressa à la perspective d’une aventure et ouvrit la porte de son bureau avec un éclat. Réchauffez l’avion! » beugla-t-il dans le hall à sa secrétaire. Je dois partir aujourd’hui. ” Berezovsky a décollé pour Israël, accompagné d’un jeune officier qui venait de rejoindre Specialist Protection après un passage en tant que flic à Londres et ne pouvait pas croire que c’était son nouveau monde. Le jet privé a atterri à l’aéroport Ben Gourion, et le groupe a traversé le tarmac vers un hélicoptère en attente de les emmener vers la ville côtière d’Eilat, où le superyacht de l’oligarque de 200 millions de livres sterling s’est élevé comme un aileron de requin brillant des eaux turquoises du rouge Mer. L’officier recrue a été montré à bord par une hôtesse amazonienne qui l’a emmené dans une cabine privée, où un costume de dîner a été disposé sur le lit dans sa taille exacte. Il y avait aussi des vêtements de pont – des shorts, des sandales, des polos, des chaussures et une casquette – tous marqués du nom du yacht, Thunder B. Le navire avait un département de garde-robe à bord avec des vêtements dans toutes les mesures afin que l’oligarque puisse garder ses invités de manière appropriée habillé quel que soit le temps. Le jeune flic regarda autour de lui avec incrédulité et décida que s’il faisait cela, il ferait aussi bien de le faire correctement. Il enfila la veste de dîner et le nœud papillon et monta sur le pont. De retour à Londres, le département de lutte contre le terrorisme d’Ecosse Yard était passé à la vitesse supérieure aux côtés de l’unité de protection spécialisée pour préparer un plan de réponse pour l’arrivée de l’assassin. Maintenant que la cible était sûre, Scotland Yard pouvait se permettre de jouer au chat et à la souris avec l’assassin. Les officiers ont formé un plan de poursuite et d’attaque: les équipes de surveillance suivraient l’Atlangeriev autour de Londres aussi longtemps que possible afin de recueillir des informations sur ses activités avant de se précipiter et de l’arrêter quand il semblait qu’il était prêt à frapper.